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植物と動物の中間のミドリムシだからなし得る 新しいバイオマス発電に注目

   

子どものときにミドリムシを勉強したときに、「これは植物でもありますし、動物でもあります」という先生の説明に驚いたのではないでしょうか?

ミドリムシは光合成をしながら、動物のように自由に動き回るおもしろい生き物です。実はこのミドリムシ。自然環境を保護しながら電力事情をまかなっていくことが重要視されている現代、注目が集まっています。植物と動物の中間のミドリムシだからこそなし得る発電方法があるからです。

バイオマス発電はなぜ自然に優しい?

自然に優しい発電方法のひとつとして、バイオマス発電という名前を最近良く聞くかもしれません。まずバイオマスとは何かを簡単に説明します。直訳すると動物や植物等の資源(Bio)の量(Mass)という意味です。

つまりまだ化石燃料(石油や天然ガス等)となっていない燃料を用いた発電ということです。例えば化石燃料である石油も燃えますが、まだ化石化していない、木の枝も燃えます。バイオマスは木を加工して燃えやすくしたり、トウモロコシを加工して燃料にしたり、幾億年も経ってやがては化石燃料となる前のものを燃やして発電するという方法なのです。

ではなぜこれが自然環境に良いとされているのでしょうか?
とうもろこしや木を加工したペレットを用いて発電するのですが、その燃料となる木やトウモロコシを育てるときにCO2が酸素へと変わるからです。

つまり発電のときはCO2を出しますが、燃料を育てる過程でCO2を減らし、CO2はプラスマイナス0と考えられるので、バイオマス発電は自然に優しい発電とされています。専門用語ではこの仕組みのことを「カーボンニュートラル」と呼んでいます。

ミドリムシを用いたバイオマス発電はなぜ自然に優しい?

このバイオ燃料を作るときの材料として、ミドリムシが注目されています。なぜ注目されているのでしょうか?3つの理由があります。

とうもろこし等を食料として用いることができる

今までバイオマス燃料としてよく用いられていたのがとうもろこしですが、アフリカなどではまだまだ飢餓であえぐ子どもが多い中にあって、食用にできるトウモロコシを燃料にしてしまうことが問題視されていました。ミドリムシが主要なバイオマス燃料とできるなら、食物を文字通り食物として用いることができます。

発電時のCO2を放出を減らせる

燃料を燃やして発電するときには大量のCO2を含んだ煙が発生します。この煙を直接大気に放出する前に、ミドリムシがたくさん含まれた液体の中を通過させます。

どうなりますか?光合成を行なうミドリムシにとってCO2は食物です。CO2を吸収し大きくなります。ミドリムシの液体の層を通過した煙は、確実にCO2の量が減ることになります

同じ作業は液体の中にたくさんの藻を入れてもできそうですが、藻はミドリムシほど強くないので、大量のCO2を吹き込むと、すぐに液体は酸性化してしまい、藻は死んでしまいします。

しかしミドリムシは動物の一面もあるだけあってCO2を大量に含ませても死にません。むしろ加速度的に増加します

ミドリムシからは良質な燃料が取れる

二酸化炭素を大量に吸収して急成長したミドリムシは優良な燃料になります。なぜでしょうか?ミドリムシは他の植物よりも、油脂生産量が高いからです。大量のトウモロコシを搾って油をとるよりも、油脂量の多いミドリムシを搾って油を取るほうが効率がよいのです。

ミドリムシは希望の光かもしれない

生命力が強く、光合成も行ない、なおかつ良質な燃料も抽出するミドリムシは燃料資源の乏しい日本において貴重な研究課題のひとつです。さらに世界的に見ても、いよいよ深刻化する地球温暖化解決の糸口になるかもしれません。「ミドリムシが地球を救う」ことになるやもしれません。

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